Le “macchine volanti” israeliane sono una realtà

Urban Aeronautics adatta il suo drone senza pilota Cormorant per renderlo una sorta di “Uber dell’aria”. Idrogeno e ossigeno forniranno l’energia elettrica per volare. I servizi di emergenza saranno la sua prima funzione.

Brian Blum  

Israel.21c – 8 luglio 2020

Il sogno di molti bambini di pilotare auto volanti come quella di George Jetson (The Jetsons) non è stato realizzato ma è ancora vivo: diverse aziende in tutto il mondo stanno sviluppando VTOL, il termine tecnico per chiamare questi tipi di veicoli.

Urban Aeronautics, una delle società private, ha sede a Yavne, in Israele. La compagnia sta attualmente adattando il suo drone senza pilota Cormorant per diventare un eventuale “Uber dell’aria”.

L’Urban Aeronautics “CityHawk” avrà due caratteristiche che lo distingueranno dalla massa degli altri veicoli volanti: primo, non avrà ali o rotori esterni poiché Urban Aeronautics ha trascorso gli ultimi 15 anni a perfezionare un sistema di eliche interne chiamato Fancraft , che è più sicuro per i passanti e occupa molto meno spazio.

In secondo luogo, il veicolo avrà all’incirca le dimensioni di un grande SUV per poter atterrare su un classico marciapiede. In alternativa, fino a quattro CityHawks potrebbero atterrare sul tetto di un edificio per uffici. Se si tiene conto che solo un elicottero di medie dimensioni potrebbe fare lo stesso, i vantaggi sono evidenti.


CityHawk utilizzerà un sistema di eliche Fancraft. Foto cortesia di Urban Aeronautic

Prima le emergenze

Rafi Yoeli, amministratore delegato della società, ha fondato Urban Aeronautics nel 2001 per sviluppare elicotteri con rotori interni. È  dal 2013 che la tecnologia ha finalmente cominciato a funzionare, ma solo nel 2015 il primo prototipo oggi chiamato Cormorant è decollato.

L’azienda ha due divisioni: Tactical Robotics che sviluppa droni utilizzati principalmente nella difesa, nell’agricoltura, nel trasporto merci e nella manutenzione delle linee elettriche. E Metro Skyways, che costruisce navi con equipaggio come CityHawk.

Il Cormorant può trasportare fino a 635 chilogrammi di carico mentre il CityHawk è stato progettato con posti a sedere per cinque passeggeri e il pilota.

Yoeli ha detto a ISRAEL21c che il primo utilizzo di CityHawk sarà probabilmente per i servizi di emergenza. “Con un ingombro così ridotto, questi veicoli soddisfano un’esigenza fondamentale: la capacità di atterrare ovunque. Possono portare un medico da un paziente o salvare una persona ferita. Gli elicotteri di oggi devono atterrare lontano dal luogo in cui dovrebbero andare perché non c’è abbastanza spazio nelle città e questo fa perdere molto tempo”, ha spiegato l’uomo d’affari.

A giugno, Urban Aeronautics ha firmato un accordo con HyPoint, con sede nella Silicon Valley, per aggiungere la tecnologia delle celle a combustibile a idrogeno al CityHawk.

Il “cormorano” funziona con carburante per aerei. L’idrogeno è più rispettoso dell’ambiente e più redditizio, aumentando la distanza che un aereo può percorrere del 300% rispetto alla benzina.

Alimentato dall’idrogeno, il Cormorant di nuova generazione è progettato per percorrere 160 chilometri prima di ricaricarsi (a seconda del peso) a velocità fino a 200 chilometri all’ora.

A sua volta, CityHawk sarà in grado di coprire fino a 320 miglia con un serbatoio pieno.


Vista interna del VTOL CityHawk. Foto di cortesia di Urban Aeronautics.

Celle a combustibile

La tecnologia delle celle converte l’energia chimica di un combustibile, in questo caso l’idrogeno, e un agente ossidante (solitamente l’ossigeno prelevato dall’atmosfera) in elettricità. L’unico residuo è il vapore acqueo puro.

Altri veicoli volanti cercano di incorporare batterie elettriche a base di litio, simili al tipo che si trova in un’auto Tesla. Questo è un errore, secondo Yoeli.

Un chilo di batteria ha solo il 5 percento della quantità equivalente di energia che contengono le celle a combustibile a idrogeno, e non è sostenibile al 100 percento come l’idrogeno“, ha spiegato.

Perché, se l’idrogeno è molto meglio, le auto elettriche vanno ancora a batteria? Yoeli ha risposto: “L’idrogeno è stato testato 20 anni fa ma per alimentare i normali motori a combustione interna. Oggi, con l’avvento delle celle a combustibile, l’idrogeno entra in una scatola a stato solido e l’elettricità esce dall’altra parte.

In tal caso, le auto moderne possono avere motori elettrici anche se la fonte di carburante è l’idrogeno. La Honda Clarity e la Toyota Mirai sono esempi. Lo stesso accadrà con il CityHawk, che in realtà è un “eVTOL”, un VTOL elettrico, perché il suo motore è completamente elettrico.

L’idrogeno può essere ricaricato in pochi minuti invece che in ore come le batterie. E i serbatoi di idrogeno sono più leggeri delle batterie elettriche. Quando si tratta di volare, ogni libbra risparmiata è fondamentale.

Se hai un elicottero da una tonnellata e risparmi 70 chilogrammi, puoi prendere un altro passeggero per acquistare il biglietto. Il peso può creare o distruggere il design di un aereo in termini di carico utile e portata.”

Il CityHawk Urban Aeronatics in volo.

Biglietto di andata e ritorno

La domanda che i lettori si stanno ponendo ora è: “quando potrò guidare un ‘Uber of the air’“?

La risposta: “Non prima della fine del decennio. Il CityHawk non è ancora in servizio. Dobbiamo ancora progettarlo e realizzarlo. Il cormorano, su cui si basa il CityHawk, non sarà pronto fino al 2023 ”, ha ammesso Yoeli.

Il prototipo Cormorant ha già effettuato 300 voli, ma Yoeli ha affermato che il VTOL non è da considerarsi un aereo ma un veicolo.

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